Grâce à une étroite coopération secrète avec la Russie, la Chine s'était lancé le défi de devenir la troisième puissance mondiale capable de pouvoir envoyer avec une de ses fusées un être humain dans l'espace et construire plus tard une base sur la Lune Le 07 avril 1992, le projet Shenzhou (vaisseau divin en chinois) ou "Projet 921" est dévoilé au monde entier.

Le vaisseau Shenzhou comporte 27 éléments identiques au vaisseau russe (tour de sauvetage, contrôle thermique, système d'amarrage, le système de survie...) malgré sa ressemblance avec Soyouz, ce n'est pas son frère jumeau. D'un poids de 8,4 tonnes, il a un diamètre de 2,8 mètres (maxi) pour une longueur de 8,8 mètres, il se compose :

* du module orbital d'un diamètre de 2,2m pour une longueur de 2,8m, il comporte des moteurs et des panneaux solaires ce qui le rend autonome et permettra d'être un élément de leur futur station spatiale. Lors du retour sur Terre, le module reste en orbite et fini sa vie dans l'océan.

* la capsule de rentrée : d'un diamètre de 2,4m pour une longueur de 2,1m. C'est la seule partie du vaisseau qui retourne sur Terre.

* le module de service : d'un diamètre de 2,8m pour une longueur de 3m.

Après presque 2 mois de retard sur le calendrier (vol initial le 1er octobre 1999, date du 50ème anniversaire de la révolution chinoise), le décollage à enfin lieu. Le 20 novembre 1999 à 6H30 GMT, depuis la base de Juiquan, une fusée Longue Marche CZ-2F mais enfin sur orbite la première capsule non habitée "Shenzhou 1". Après 14 rotations, la capsule de rentrée déploie ses parachutes, allume ses rétrofusées et se pose parfaitement sur la Terre. Fort de ce succès la Chine devient la 3ème puissance à disposer de la technologie d'envoi et de récupération d'un vaisseau inhabité et peut devenir un nouveau partenaire pour la station I.S.S.. Le 9 janvier 2001, Shenzhou 2 est mis à son tour en orbite. Le vol durera plus de 6 jours et comportera 64 expériences dont 12 dans le module orbital. Le 29 décembre 2002, le dernier essai d'une capsule non habitée Shenzhou 4 est réalisée. Enfin le 15 octobre 2003 le premier 1er yuhangyuan (navigateur de l'univers) est envoyé dans l'espace a bord de Shenzhou 05

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